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疫情挑战与技术爆发

2021-09-26 04:26:14大公报 作者:李灵修
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  疫情全球肆虐未见止息,即使是作为防疫模范生的中国,也不时出现突破“防线”的输入案例。新冠病毒目前造成的全球死亡人数已攀升至455万,并造成国家(地区)之间的隔离、全球化倒退,甚至助长了民粹主义的氾滥。但也要看到,在人类与病毒的漫长战争史中,总是伴随着公共卫生制度、医学医疗技术,甚至是科技领域的快速发展,帮助我们在黑暗中寻找希望。

  14世纪爆发的黑死病是人类史上的一场灾难,导致欧洲一半人口的死亡,但在与黑死病的残酷斗争中,意大利率先建立起包括疑似病例隔离、传染病医院、疫情通报制度、健康通行证等在内的公共防疫体系,取得显著成效并一直沿用至今。同样在对抗天花的过程中,人类发明了天花疫苗,世界卫生组织(WHO)在1967年发起全球消灭天花计划(IEP),最终在1980年宣布“彻底赢得胜利”。正是因为如此辉煌的战绩,各国加大投入完备疫苗接种体系。

  疫情在客观上刺激了医学科技与医疗体系的快速迭代,起到的正面影响包括:医学思想的进步、公共卫生制度的完善、医生社会地位与经济收入的提升、新技术的加速落地。

  笔者此前曾撰文《mRNA技术:诺奖级别的医学突破》提到,早在2005年,mRNA(信使核糖核酸)技术就取得突破,但在医学领域的应用长期停滞不前,盖因外界对于新技术的犹豫与怀疑,等到了2020年新冠病毒席卷全球,mRNA疫苗得以破格生产并在全球接种,缩短了该技术落地时间五至十年。

  由于mRNA技术颠覆了传统疫苗产业的研发路径,未来前景非常广阔,甚至加速了攻克癌症的进程,使得全人类都有受益。可以预见的是,新冠疫情很有可能将推动生物医药、合成生物学等技术领域突破。

  近期在合成生物学方面最令人振奋的消息,莫过于天津工业生物所在实验室完成了由二氧化碳到淀粉的转化合成,这是全球首创。若该技术实现工业化,有望帮助农业种植节约90%以上的耕地和淡水资源,从而根本解决全球粮食问题。笔者想起,在影片《The Martian》(港译《火星任务》)中,主人公为了自救在火星上建起大棚种植土豆。以后人类登上火星就不存在这个挑战了,因为二氧化碳在火星上有的是。

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